Heb je wel eens op Times Square gestaan in New York? Of op Piccadilly Circus in Londen? Dan werd je vast overweldigd door alle informatie die op je af kwam.

Talloze neonreclames, toeristen die staan te gapen naar al dat moois. En de “locals” die snel verder stappen, terwijl ze aan het bellen zijn, dwars door de chaos heen. Je brein werd overweldigd en overprikkeld met informatie. Met als resultaat dat je alle informatie, die aanwezig was op dat plein, niet goed hebt opgeslagen en het dus nu niet meer heel goed kan herinneren. Ons brein, wanhopig op zoek naar een manier om dit alles verwerkt te krijgen, gaat aan het multitasken. En daar wringt het schoentje.

 

Times Square situatie

Deze “Times Square situatie” gebeurt tegenwoordig ook steeds vaker in ons dagelijks leven: op kantoor worden we overweldigd door alle e-mails in onze inbox, de telefoon die blijft rinkelen, collega’s die ons advies vragen, en dan ook nog die deadline voor vanavond die maar in ons hoofd blijft spoken…

Indien je me zou vragen, wanneer het de laatste keer was dat ik een taak uitvoerde zonder dat ik tegelijkertijd met iets anders bezig was, zou ik je het antwoord schuldig moeten blijven. Wanneer was dat bij jou?

Onze maatschappij, met haar stortvloed aan informatie, laat ons nauwelijks nog toe om te focussen. Focus op het schrijven of lezen van dit stuk tekst, focus op het autorijden zonder daarbij te worden afgeleid door je mobiele telefoon, focus op een werkvergadering zonder dat berichten in je inbox je continu afleiden….



 

Stoer, maar niet efficiënt

Veel mensen vinden het normaal en vaak ook STOER om te multi-tasken. Onze aandacht is bij vele taken tegelijk en geeft ons de illusie dat we efficiënt werken. Niets is minder waar: onze aandacht wordt weliswaar op een brede, maar vooral op een niet-verrijkende manier verspreid. We leveren onze kwaliteit van een ervaring maar al te graag in voor de illusie van het beleven van de kwantiteit van informatie.

Wetenschappelijk onderzoek toont zeer duidelijk aan, dat multi-tasken leidt tot inefficiëntie: het jongleren tussen verschillende taken verdeelt onze aandacht en beschadigt leren en presteren. Het werkgeheugen, een zeer kostbare maar eindige bron voor aandacht, waarop we leunen wanneer we geëngageerd zijn in een taak (of het een werkproject is of een eenvoudige conversatie), raakt overbelast door die verschillende taken. Het gevolg is dat er weinig of geen ruimte over blijft om bewust te zijn van onze vele gedachten (en bijvoorbeeld piekerende negatieve gedachten een halt toe roepen) en dat er weinig besef is dat we met de waan van de dag bezig zijn.

Het uitvoeren van verschillende dingen tegelijkertijd is iets wat we ons zelf aandoen, met in het achterhoofd de overtuiging dat we meer gedaan krijgen. In realiteit gaat onze productiviteit omlaag tot wel 40 procent. Eigenlijk zijn we niet zozeer bezig met multitasking, maar met het switchen tussen taken, snel shiften van het ene naar het andere, waarbij telkens kostbare tijd verloren gaat.

Nu denk je misschien dat dit niet voor jou geldt. Dat jij zeer goed bent geworden in multitasking en dat al lerende etc etc….

Maar niets is minder waar: onderzoek aan Stanford University toont aan, dat wanneer iemand zeer “bedreven” is geworden in multitasking, hij/zij veel meer moeite ervaart met het filteren van irrelevante informatie, het organiseren van eigen herinneringen en zelfs het switchen van de ene taak naar de andere. Anders gezegd: multitaskers hebben een onvermogen om zich te concentreren en worden minder competent. Bovendien leidt het tot een toename in stress hormonen. In andere woorden: in tegenstelling tot bijna alles in je leven, hoe meer je multitasking toepast, hoe slechter je er in wordt.
Lange tijd dacht men dat deze cognitieve verslechtering door multitasking tijdelijk was. Maar nieuw onderzoek aan de Universiteit van Sussex doet anders geloven: het brein van multitaskers vertoonde minder dichtheid in de grijze stof van de anterieure cingulate cortex, een gebied dat verantwoordelijk is voor empathie en cognitieve en emotionele controle.

 

“Hoe meer je multitaskt, hoe slechter je er in wordt”

Maar ook los van de wetenschappelijke kennis, wanneer we intuïtief kijken naar onze efficiëntie: hoeveel van de taken die je aan het begin van de dag plande, kun je al “multi- taskend” afronden? En in welke mate blijf je aan het eind van de dag zitten met een gevoel van incompetentie? We overschatten onze eigen efficiëntie en zijn vervolgens teleurgesteld dat onze to-do lijst niet korter is geworden –vaak alleen maar langer- of een taak is afgerond met een lagere kwaliteit dan gewenst. Wanneer dit een lange tijd doorgaat, en het brein overal en nergens is, vertonen mensen symptomen van burn-out en gaan ze steeds vaker afwezig zijn op het werk.

Hoe kunnen wij in de complexe levensomstandigheden van onze Westerse maatschappij een burnout voorkomen? Eenieder moet natuurlijk zijn eigen recept uitzoeken voor het behouden of (her)vinden van zijn veerkracht. Maar één inzicht wil ik je graag meegeven: probeer eens een week een regime van single tasking toe te passen. Verwijder al de ruis uit je leven en focus op datgene dat op dat moment echt relevant is. Wanneer je een belangrijk werkproject moet afronden aan het eind van de werkweek, stel dit dan niet uit door andere taken voorrang te geven. Door de taak meteen aan te pakken en focus te houden, ontstaat er ruimte in je hoofd, ruimte die nodig is om een grotere intelligentie aan te boren en om creatief te handelen.
Herinner je je de laatste keer nog dat je singletaskend door het leven ging? Stiekem hoop ik dat je zegt: op deze eigenste seconde. Want single tasking is in, multitasking is passé.

burnoutclinic08Elke Geraerts

Wil je meer weten over hoe je brein omgaat met stressoren en hoe je je mentale veerkracht kan versterken?

Lees dan het boek Mentaal Kapitaal van neuropsychologe Elke Geraerts. Zij laat ons zien, hoe we ons brein veerkrachtiger kunnen maken en hoe we zo ons mentaal kapitaal en dat van onze medewerkers kunnen vergroten. Het resultaat is een absolute mustread voor iedereen die zijn brein wil voorbereiden op de uitdagingen van de 21ste eeuw.

Voor meer info: www.elkegeraerts.com